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El Imperio Bizantino evoca inmediatamente imágenes en nuestras mentes europeas occidentales: emperadores magníficamente vestidos, cúpulas poderosas y mosaicos brillantes, pero también decadencia e intriga. Pero, por desgracia, nuestra educación escolar clásica no suele ofrecer mucho más. La misteriosa y fabulosa riqueza de Bizancio nos parece lejana y, sin embargo, ha dejado su huella en toda Europa y en el mundo hasta nuestros días. En sus más de 1.000 años de existencia, más de una vez ha marcado la pauta y ha dado forma a Occidente, ya sea política, religiosa o culturalmente.

Los historiadores suelen dividir la larga historia del imperio en tres grandes periodos: el bizantino temprano (o romano oriental, c. 330 o 395-641), el bizantino medio (c. 641-1204) y el bizantino tardío (c. 1204-1453). Los ciudadanos de este imperio nunca se llamaron a sí mismos bizantinos ni a su patria el Imperio Bizantino. Tampoco utilizaron el término Imperio Romano de Oriente. Estos términos provienen de la historiografía moderna. Más bien, siguieron viéndose a sí mismos como romanos, a pesar de que la cultura pronto se volvería cada vez más griega. Constantinopla se convirtió rápidamente en el centro político, económico, religioso y cultural del mundo mediterráneo oriental. Junto con Jerusalén, era también el destino de peregrinación cristiana más importante de Oriente. Aunque Bizancio estaba considerada la corte más magnífica de Europa y era la envidia de Occidente por su esplendor y riqueza, la mayoría de los habitantes del imperio multicultural vivían como en el resto de Europa: como simples campesinos.

 

En la primera época bizantina, el reinado del emperador Justiniano en el siglo VI puede considerarse una edad de oro. Sus generales fueron capaces de reconquistar grandes partes del antiguo Imperio Romano de Occidente. Sin embargo, el poder de Bizancio disminuyó visiblemente en los siglos siguientes. Se perdieron territorios, el ejército y la economía flaquearon y se reformaron, y se añadieron tensiones religiosas y sociales.

Del 876 al 1025, la llamada dinastía macedonia ocupó el trono imperial y proporcionó un pico de poder y esplendor bizantino que no se veía desde Justiniano. Las artes y las ciencias florecieron por última vez, y Constantinopla fue la capital económica indiscutible del Viejo Mundo hasta las Cruzadas.

 

En 1453, Constantinopla fue conquistada por los otomanos al mando del sultán Mehmet II tras casi dos meses de asedio. Esto supuso el fin del Imperio Bizantino y, al mismo tiempo, el ascenso del Imperio Otomano a gran potencia, que a partir de entonces amenazó directamente a Europa durante siglos. Constantinopla se convirtió en la nueva capital de los otomanos y permaneció así hasta la aparición de la Turquía moderna a partir de 1922. La caída de la “Segunda Roma” conmocionó al Occidente cristiano y se considera una fecha que marca el final de la Edad Media y el comienzo del periodo moderno temprano. Numerosos eruditos huyeron o abandonaron Constantinopla y se refugiaron en Italia, principalmente en Venecia. Allí aceleraron, entre otras cosas, el Renacimiento italiano. Bizancio fue un importante mediador de la cultura y el conocimiento.

Sin embargo, la cultura bizantina sigue vigente hasta hoy, especialmente en el rito de las iglesias ortodoxas orientales. Esto sigue teniendo numerosos adeptos en Europa del Este, los Balcanes y Grecia, así como en el Cáucaso, donde el arte, la arquitectura y las costumbres deben estar fuertemente influenciados por la herencia bizantina. Mientras que la historiografía antigua solía calificar a Bizancio como un mero despotismo orientalizado y decadente, esta reputación ha sido revisada radicalmente desde entonces. Durante siglos, el Imperio bizantino fue una especie de “escudo protector” de Europa contra los persas y los pueblos esteparios de la antigüedad tardía y los califatos y sultanatos de la Edad Media.

 

(Ch. Sch.)