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Imagina lo siguiente: Todavía estás sentado ligeramente adormilado y desprevenido en tu café matutino. De repente, su puerta se abre y los caballeros uniformados ponen su casa patas arriba y huelen todo lo que pasa por delante de sus narices. Por suerte, ha conseguido bajar rápidamente los restos de su café y tirar el paquete de granos por la ventana – porque eso es exactamente lo que los caballeros están buscando: ¡Café!

Ese podría haber sido su destino en Prusia a principios de la década de 1780. Pero comencemos desde el principio: contrariamente a todos los prejuicios y preocupaciones sobre la bebida sin los cuales apenas podemos imaginar nuestra vida cotidiana, el café se estableció inicialmente en los círculos selectos de la sociedad en el curso del siglo XVIII. Pero la bebida también gozaba de una creciente popularidad entre grandes sectores de la población ordinaria. A pesar de la instrucción de que la gente común debería beber más bien cerveza y así estimular la economía doméstica, el café también ganó aceptación en Prusia.

 

El tesoro prusiano fue gravemente afectado por las guerras, las malas cosechas y otros problemas a principios de la década de 1780. El Rey Federico II, también conocido como “Federico el Grande”, fue obligado a imponer varios impuestos de lujo sobre la sal, el tabaco, las pelucas y también el café. Especialmente en el caso del café, el problema para él era que grandes cantidades de dinero fluían al extranjero y no a las arcas nacionales. Pero el impuesto, que ascendía al 150% del precio real del café, resultó ser insuficiente: ¡el contrabando floreció! Incluso pequeñas cantidades de granos de café sin tostar aportaban tanto dinero que el contrabando de café se hizo más lucrativo para muchas personas que el ejercicio de su verdadera profesión.

Por supuesto, el rey no podía tolerar estos desagradables acontecimientos, así que monopolizó el comercio del café por decreto del 21 de enero de 1781, siguiendo el ejemplo de Inglaterra. Allí, el café había sido altamente gravado durante algún tiempo, sujeto a drásticos derechos de importación y sólo podía ser vendido tostado. Pero ni siquiera esto fue suficiente para el gran Federico: de ahora en adelante el asado sólo se permitía en Prusia en los lugares designados por él, excepto para la nobleza, los militares, el clero, los altos funcionarios y otras personas preferidas por él. El café tostado sólo se podía vender a la gente en lugares autorizados de Berlín y las provincias – pero allí, por supuesto, a precios completamente inflados!

 

Pero como estas medidas no eran suficientes para contrarrestar el contrabando generalizado de café, el rey contrató sin contemplaciones a 400 veteranos de la Guerra de los Siete Años (1756-1763) que, como inválidos de guerra, no tenían empleo. Estos caballeros uniformados estaban muy bien pagados y se suponía que olfateaban café tostado ilegalmente, atrapaban a los contrabandistas y cobraban fuertes multas. Conocidos popularmente como “olfateadores de café”, incluso estaban autorizados a registrar casas y realizar registros corporales. Los muy impopulares fisgones estuvieron en acción hasta 1787, haciendo estallar la ocasional fiesta del café y llegando al fondo de la gente desprevenida. Sin embargo, no pudieron poner fin al contrabando de manera significativa.

 

El café sólo fue gravado con menos impuestos después de la muerte de Federico II y volvió a ser asequible para grandes sectores de la población. Sólo que esta medida finalmente aumentó los anhelados ingresos fiscales, pero para entonces ya era demasiado tarde para Su Majestad.

 

(A. M.)