I cosacchi sono considerati oggi come l’archetipo dell’essere russo. Ma le fonti ci mostrano una storia completamente diversa.

Come suggerisce il nome (cosacco significa “guerriero libero”) erano comunità di cavalieri liberi, che vivevano come contadini o briganti nelle steppe ed erano in costante lite con i loro vicini.

Tuttavia, non erano un popolo separato che si stabilì qui, ma servi della gleba russi e ucraini fuggitivi che si riunirono qui nelle zone della steppa meridionale e formarono comunità libere, per le quali fu usato il termine ombrello cosacchi.

 

Essenzialmente si possono distinguere due grandi gruppi.

Da una parte ci sono le persone che sono fuggite dal potere del re polacco e della nobiltà e che si sono riunite alle rapide del Dnjepr e nelle zone di terra nera dell’Ucraina.

Nel XVII secolo erano così tanti che formarono uno stato tra la Polonia, la Russia e l’impero ottomano e combatterono una guerra costante con la corona polacca.

 

Nei paesi più a est, invece, sul Don e sul Volga, erano soprattutto rifugiati dell’impero russo.

Qui, a partire dal XVI secolo, fondarono le loro comunità e i loro insediamenti e divennero regolari agricoltori difensivi che, anche nell’interesse dello zar, si opposero ai nomadi asiatici a cavallo.

 

Fino al XVIII secolo sia i cosacchi russi che quelli ucraini rimasero indipendenti dall’impero zarista, il che può essere spiegato solo dalla loro storia.

Poi, però, ci si rese conto del loro valore militare e li si integrò gradualmente nell’esercito russo dove si svilupparono nel corso del XIX secolo fino a diventare una delle colonne portanti dell’impero.

Ciò è riuscito soprattutto per il fatto che i cosacchi si vedevano come una sorta di classe guerriera ereditaria, che incarnava la vera russità e si sentiva obbligata solo allo zar.

 

Durante le guerre di coalizione e la campagna di Russia di Napoleone giocarono un ruolo di primo piano nella vittoria finale sull’usurpatore.

Questo fu riconosciuto anche dai nobili ufficiali, per i quali l’intervento dei cosacchi faceva parte della rivolta popolare generale, che consideravano la vera ragione del trionfo.

 

Per loro i liberi cavalieri della steppa erano modelli che offrivano un’antitesi al sistema autocratico del loro tempo, e si creò la curiosa situazione in cui quelle stesse persone che erano fuggite dalla vecchia società russa furono trasfigurate nella sua radice sana.

“Ho capito che in una guerra di popolo non basta parlare una lingua comune, bisogna anche scendere al livello del popolo nelle maniere e nell’abbigliamento. Ho iniziato a indossare un caftano da contadino, mi sono fatto crescere la barba e ho indossato l’effigie di San Nicola invece dell’Ordine di Sant’Anna”, ha confessato un alto ufficiale che aveva comandato un’unità cosacca.

 

Essendo ora considerati in ampi circoli come l’archetipo della vera russità e proclamando lo zar il supremo “hetman” di tutti i cosacchi, i “liberi guerrieri” della steppa entrarono in un’alleanza spirituale con lo zar.

Ma non sono diventati membri civili della società con essa ancora per molto tempo.

I pochi cosacchi che apparvero nell’Europa centrale nel 1813 come inseguitori delle truppe di Napoleone furono sufficienti a far sì che la gente della Germania del Nord parlasse dell'”inverno cosacco” con paura e disgusto cento anni dopo.