Immaginate quanto segue: Sei ancora seduto leggermente assonnato e ignaro del tuo caffè mattutino. All’improvviso la tua porta viene spalancata e i signori in uniforme mettono sottosopra la casa e annusano tutto quello che gli arriva davanti al naso. Per fortuna, siete riusciti a buttare rapidamente giù i resti del vostro caffè e a gettare il pacchetto di chicchi dalla finestra – perché è esattamente quello che i signori stanno cercando: Il caffè!

Questo avrebbe potuto essere il tuo destino in Prussia all’inizio degli anni 1780. Ma partiamo dall’inizio: contrariamente a tutti i pregiudizi e le preoccupazioni sulla bevanda che difficilmente possiamo immaginare la nostra vita quotidiana senza, il caffè si è inizialmente affermato nei circoli ristretti della società nel corso del XVIII secolo. Ma la bevanda ha anche goduto di una crescente popolarità tra ampie fasce della popolazione ordinaria. Nonostante l’istruzione che la gente comune dovrebbe piuttosto bere birra e quindi stimolare l’economia nazionale, anche il caffè è stato accettato in Prussia.

 

All’inizio degli anni ’80 del secolo scorso il tesoro prussiano era gravemente segnato da guerre, fallimenti di raccolti e altri problemi. Il re Federico II, noto anche come “Federico il Grande”, fu costretto a imporre varie tasse di lusso sul sale, sul tabacco, sulle parrucche e anche sul caffè. Soprattutto nel caso del caffè, il problema per lui era che enormi quantità di denaro fluivano all’estero e non nelle casse nazionali. Ma la tassazione, che ammontava fino al 150 per cento del prezzo effettivo del caffè, si è rivelata insufficiente: il contrabbando è fiorito! Anche piccole quantità di chicchi di caffè non torrefatti hanno portato così tanti soldi che il contrabbando di caffè è diventato più redditizio per molte persone rispetto all’esercizio della loro professione.

Naturalmente il re non poteva tollerare questi spiacevoli sviluppi, così monopolizzò il commercio del caffè con un editto del 21 gennaio 1781, sull’esempio dell’Inghilterra. Lì il caffè era da tempo fortemente tassato, soggetto a drastici dazi all’importazione e poteva essere venduto solo tostato. Ma anche questo non era sufficiente per il grande Federico: d’ora in poi l’arrostimento era consentito in Prussia solo nei luoghi da lui indicati, tranne che per la nobiltà, i militari, il clero, gli alti funzionari e le altre persone da lui preferite. Il caffè tostato poteva essere venduto solo in luoghi autorizzati a Berlino e nelle province – ma lì, naturalmente, a prezzi completamente gonfiati!

 

Ma poiché queste misure non erano sufficienti a contrastare il diffuso contrabbando di caffè, il re assunse senza tante cerimonie 400 veterani della Guerra dei Sette Anni (1756-1763) che, in quanto invalidi di guerra, non avevano un impiego. Questi signori in uniforme erano molto ben pagati e dovevano fiutare il caffè tostato illegalmente, catturare i contrabbandieri e riscuotere pesanti multe. Popolarmente noti come “sniffatori di caffè”, erano anche autorizzati a perquisire le case e a condurre perquisizioni corporali. Gli impopolari ficcanaso erano in azione fino al 1787, facendo saltare in aria il caffè occasionale e andando a fondo di persone ignare. Tuttavia, non sono stati in grado di porre un freno significativo al contrabbando.

 

Il caffè fu tassato meno dopo la morte di Federico II e divenne di nuovo accessibile ad ampie fasce della popolazione. Solo questa misura ha finalmente aumentato le tanto agognate entrate fiscali – ma ormai era già troppo tardi per Sua Maestà.

 

(A. M.)