Fin dalle prime civiltà avanzate, la schiavitù era stata un fattore importante nel tessuto sociale e societario del Mediterraneo, e nell’Impero Romano costituiva addirittura un pilastro importante dell’economia. La schiavitù si riferisce generalmente alla condizione in cui le persone sono trattate come proprietà di altri. Gli schiavi non erano considerati esseri umani. La schiavitù era documentata nel Vicino Oriente antico fin dal terzo millennio a.C. Nella maggior parte delle antiche culture mediterranee, si affermò come un’istituzione fissa e legale.

Si era schiavi nell’antichità di solito per imprigionamento in guerra, deportazione, e anche per nascita, cioè per diverse generazioni. Era possibile essere liberati, e la successiva integrazione nella società non era esclusa. Gli schiavi potevano svolgere molte professioni diverse, dai semplici servitori agli insegnanti e agli artigiani fino alle cariche dello stato e del tempio. Questo non cambiò nel rafforzamento dell’Impero Romano.

Con l’espansione della loro sfera d’influenza, i Romani si ellenizzarono sempre di più, cioè adottarono la cultura greca. Nella tarda antichità, il cristianesimo ottenne finalmente il potere. La vecchia cultura romana con i suoi valori tradizionali si scontrò con il nuovo ethos del cristianesimo. Decenni di conflitto tra le diverse visioni del mondo e filosofie portarono infine all’ascesa senza precedenti della Chiesa Cattolica Romana nel fatiscente Impero Romano.

In quest’epoca, che doveva segnare la fine dell’antichità, era emerso un nuovo zeitgeist. Questo, tuttavia, non significava la fine immediata del vecchio ordine.

 

Il popolo romano affrontò numerosi problemi e cambiamenti nel passaggio alla tarda antichità. Il mondo antico era in procinto di subire una trasformazione fondamentale, che colmava il divario con l’avvicinarsi del Medioevo. Gli schiavi e la schiavitù erano ancora economicamente significativi nel mondo romano tardo antico. Le leggi statali regolavano la schiavitù, ma col tempo la rendevano anche più umana. Allo stesso tempo, però, anche l’istituzione della schiavitù iniziò una trasformazione all’ingrosso.

Nella tarda antichità, la chiesa si è sviluppata simultaneamente da una setta perseguitata a un fattore di potere significativo. Come nuova religione di stato, il cristianesimo era d’ora in poi in grado di esercitare un’influenza sull’imperatore e sull’impero e quindi – anche per quanto riguarda il contesto storico a lungo termine – sulla politica e l’economia dell’Europa.

Per esempio, anche Agostino d’Ippona (354-430), padre della Chiesa e teologo, rappresentava un modello di base completamente patriarcale, che però interpretava come carità praticata e solidarietà sociale. Chi si prendeva cura del suo prossimo doveva anche determinare. Egli vedeva l’esistenza della schiavitù come parte della volontà di Dio e la sosteneva persino all’interno della vita terrena, purché la cura del padrone per i suoi schiavi superasse il vizio negativamente afflitto dell'”imperiosità”.

Agostino ha spesso mantenuto un certo equilibrio tra un pragmatismo logico e un atteggiamento cristiano idealista nelle sue parole e nelle sue azioni. Le sue opere furono molto influenti e le sue opinioni teologico-filosofiche influenzarono la Chiesa cattolica per tutto il Medioevo e fino all’epoca della Riforma.

 

Il cristianesimo, diventato potente, si integrò nel mondo tardo antico. Ha agito praticamente e in accordo con lo spirito prevalente dei tempi. Tuttavia, questo ebbe anche la conseguenza che in nessun momento prese effettivamente le armi contro la schiavitù.

Dalla schiavitù della tarda antichità, il colonato e i collegi, la servitù della gleba e il sistema delle corporazioni hanno potuto emergere gradualmente e relativamente senza ostacoli. Dovevano diventare caratteristiche dell’Europa medievale e moderna, plasmando la società fino all’inizio dell’era moderna.

 

(Ch. Sch.)