Aunque se trata de una historia cruel salida de la pluma del poeta romano Ovidio, conviene contarla aquí: Un día, la diosa Diana salió de caza, pero no tuvo éxito y, en consecuencia, estaba de mal humor. Cuando se cruzó con un pastor que tocaba la flauta, le culpó de ahuyentar la caza, le arrancó los dos ojos con rabia y los tiró al suelo. Pero enseguida se arrepintió de su acto y, como no podía deshacerlo, hizo crecer claveles de los ojos del infortunado (de ahí el nombre francés “oeillet”, que significa ojitos).

Lo históricamente correcto de esta historia es que el clavel fue descubierto y difundido por soldados romanos. Unos siglos más tarde, los cruzados la llevaron por fin a climas más septentrionales, donde pronto se popularizó como planta ornamental y se le atribuyeron numerosas propiedades positivas. En la Edad Media y durante el Renacimiento, se consideraba un símbolo de esponsales y matrimonio.

En el mundo germanoparlante también se llamaba “Nägelin”, lo que en realidad se debe a una confusión: Aunque la forma de su flor se parece a la del clavo (que se asemeja a las uñas cuando se seca), botánicamente ambos no tienen nada que ver. Sin embargo, el clavel se convirtió así en un símbolo del sufrimiento de Cristo, que fue clavado en la cruz con clavos, como puede verse, por ejemplo, en el cuadro de Leonardo da Vinci “Madonna con clavel” (el niño Jesús coge el clavel, una referencia a su posterior muerte en la cruz).

Incluso en siglos posteriores, al clavel siempre se le atribuyó un alto valor simbólico (por ejemplo, los nobles condenados durante la Revolución Francesa llevaban un clavel rojo camino de la guillotina como símbolo de su apego a la realeza), hasta que en la segunda mitad del siglo XX fue tachado de “estirado” y “pequeño burgués” y casi desapareció de los salones de las clases medias. Sólo en los últimos años ha experimentado un pequeño renacimiento y vuelve a estar presente en ramos, arreglos florales y salones.