Anche se si tratta di una storia crudele tratta dalla penna del poeta romano Ovidio, va comunque raccontata qui: Un giorno la dea Diana era a caccia, ma non ebbe successo e di conseguenza era di cattivo umore. Quando si imbatté in un pastore che suonava il suo flauto, lo incolpò di aver spaventato la selvaggina, gli strappò con rabbia entrambi gli occhi e li gettò a terra. Ma si pentì subito del suo gesto e, non potendo rimediare, fece crescere dei garofani dagli occhi del malcapitato (da qui il nome francese “oeillet”, che significa occhietti).

Ciò che è storicamente corretto in questa storia è che il garofano fu scoperto e diffuso dai soldati romani. Qualche secolo dopo, i crociati la portarono finalmente nei climi più settentrionali, dove divenne presto popolare come pianta ornamentale e le furono attribuite molte proprietà positive. Nel Medioevo e nel Rinascimento era considerato un simbolo di fidanzamento e di matrimonio.

Nel mondo di lingua tedesca è stato chiamato anche “Nägelin”, il che è in realtà dovuto a una confusione: Sebbene la forma del suo fiore assomigli al chiodo di garofano (che assomiglia a un chiodo quando viene essiccato), dal punto di vista botanico i due non hanno nulla a che fare l’uno con l’altro. Tuttavia, il garofano divenne un simbolo della sofferenza di Cristo, che fu inchiodato alla croce con i chiodi, come si può vedere, ad esempio, nel dipinto di Leonardo da Vinci “Madonna con garofano” (il bambino Cristo prende il garofano – un riferimento alla sua successiva morte in croce).

Anche nei secoli successivi, al garofano è sempre stato attribuito un alto valore simbolico (ad esempio, i nobili condannati durante la Rivoluzione francese indossavano un garofano rosso mentre si avviavano alla ghigliottina come simbolo del loro attaccamento alla regalità), fino a quando, nella seconda metà del XX secolo, è stato liquidato come “soffocante” e “piccolo borghese” ed è quasi completamente scomparso dai salotti della classe media. Solo negli ultimi anni sta vivendo una sorta di piccolo rinascimento e si trova di nuovo nei bouquet, nelle composizioni floreali e nei salotti della gente.