Em 1073, o monge Hildebrand foi nomeado papa Gregório VII, não pelos cardeais, mas por aclamação do povo romano, ignorando todas as regras válidas.

 

Ele era um apaixonado defensor das reformas eclesiásticas que, em última análise, visavam uma igreja fortemente organizada, livre de toda influência e controle dos governantes seculares.

Assim, o papa deveria permanecer como representante de Deus como última instância judicial também sobre os reis e o imperador.

 

A decisão mais difícil foi tomada pelo Império Alemão. Pois desde Otto o Grande os bispos aqui eram também poderosos príncipes imperiais e pilares do governo real, em cuja eleição o rei teve que exercer influência se não quisesse renunciar a uma parte substancial de seu poder.

Assim, o rei alemão Henrique IV ignorou a proibição papal e continuou a tomar o direito de nomear bispos dependentes dele. Ele respondeu desproporcionalmente à ameaça da proibição da igreja, superestimando completamente seu poder, e exigiu a abdicação de Gregório.

 

Gregório VII reagiu então com a excomunhão de Henrique, dissolvendo todos os juramentos de lealdade que ligavam os súditos ao rei e proibiam qualquer um de servir Henrique.

Um número de príncipes alemães aproveitou a oportunidade para enfraquecer o poder do rei e ameaçou eleger um contra-rei se Heinrich não foi liberado de sua proibição dentro do período então habitual de um ano e um dia.

 

Assim, Henrique foi forçado a se mudar para a Itália. No entanto, os duques do sul bloquearam as travessias alpinas controladas por eles, de modo que ele teve que tomar o desvio longo e perigoso via Borgonha e Mont Cenis.

A dura travessia alpina foi descrita por seu historiador Lampert von Hersfeld: “Eles logo rastejaram para frente, de mãos e pés, logo se apoiaram nos ombros de seus líderes; às vezes, mesmo quando seu pé escorregou no chão liso, eles caíram e deslizaram um pouco; finalmente eles chegaram à planície sob grande perigo para suas vidas. A rainha e as outras mulheres de sua comitiva as colocaram em peles de gado e as arrastaram sobre elas.”

 

Henry e Gregory finalmente se encontraram no Castelo de Canossa.

“Aqui, depois de tiradas as vestes do rei, ficou descalço e sóbrio, de manhã à noite, sem qualquer insígnia de dignidade real, sem mostrar o mais pequeno esplendor… Comportou-se assim no segundo dia, assim no terceiro. Finalmente, no quarto dia, foi admitido em Gregório, e depois de muitos discursos e contra-referências, foi finalmente absolvido da sua proibição”.

Esta perseverança de vários dias em uma camisa penitencial (25-28 de janeiro de 1077) foi, aliás, um ato penitencial habitual na Idade Média, que foi estritamente formalizado.

 

Em todo caso, Heinrich IV conseguiu salvar sua realeza levantando a proibição e se tornaria imperador romano-alemão em 1084.

Vê-se, assim, que ele havia alcançado todos os seus objetivos pela “Caminhada da Penitência até Canossa”.